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KARSTEN THORMAEHLEN / FOTÓGRAFO Y AUTOR DE ‘HAPPY AT HUNDRED’ (‘Feliz a los cien’)

'Nuestra sociedad se vendrá abajo si no somos capaces de exprimir el potencial de las personas mayores y experimentadas'

Cristina Villanueva 08-03-2021

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Pregunta.- Su obra podría definirse como un homenaje al arte de envejecer. ¿Cómo se le ocurrió la idea de retratar a las personas mayores?

Respuesta.- De niño pasaba mucho tiempo con mis abuelos. Tengo sobre todo buenos recuerdos de esta época. Más adelante, en lugar del servicio militar, opté por los servicios comunitarios en una residencia de personas mayores. Junto con una trabajadora social, organizaba actividades físicas, grupos de juego y excursiones para los residentes. En el centro había una sección de vida asistida y también una unidad de atención para personas que necesitaban cuidados y sufrían demencia en diferentes etapas. En aquella época, como joven fotógrafo y futuro estudiante de filosofía, me interesaban más los aspectos negativos y tristes del envejecimiento.

P.- La exposición ‘Happy at Hundred’, que retrata a hombres y mujeres de más de 100 años, ha viajado por toda Europa y ha sido un éxito mundial. ¿En qué consiste este proyecto?

R.- Todo comenzó en el año 2006. Una mañana, vi una imagen en los periódicos de un hombre que celebraba su centenario que me conmovió y me emocionó. 
El abuelo de mi mujer acababa de fallecer a los 99 años. En mi opinión, la calidad formal, estética y de fondo de la fotografía no se correspondía con el logro de cumplir 100 años. Ese mismo día hablé por teléfono con mi agente en Londres sobre la idea. Sorprendentemente, me dijo que su abuela acababa de cumplir 102 años. Así que la llamó, reservé un estilista y me dirigí a su apartamento, ¡donde conocí a la primera persona centenaria de mi vida!
Cuando ofrecí mis fotos a las revistas, todas rechazaron la propuesta. Las cosas cambiaron cuando la revista ‘Der Spiegel’ publicó un reportaje sobre centenarios y compartí mis fotos con el autor. 
Medio año después, realizamos juntos una exposición en la Casa del Festival de Bregenz, en Austria. Fue muy impactante, con imágenes impresas en 120 x 180 centímetros y citas humorísticas de los centenarios en el reverso. En los 12 años siguientes se celebraron más de 60 exposiciones en Alemania, Austria, Suiza, Italia, Reino Unido y Japón. 
Las imágenes aparecieron en tres libros, ‘Jahrhundertmensch’, publicado en 2008 y ‘Mit 100 hat man noch Träume’ (Feliz a los 100 años) en 2011. ‘Aging Gracefully’ (Envejecer con gracia) es mi tercer libro sobre el tema de los centenarios.

P.- -¿Cómo son los centenarios que usted fotografía? ¿Qué transmiten a través del objetivo de su cámara?

R.- Todos ellos se caracterizan por la modestia, la gratitud, la curiosidad –en sentido positivo–, la hospitalidad, el optimismo y el buen humor. Ven con mucha tranquilidad que no habrá mucho tiempo para vivir, y la mayoría agradece poder disfrutar de un día sí y otro también de la vida.

P.- ¿Cree que la sociedad tiene una imagen equivocada de las personas mayores?

R.- Sí, estoy seguro de ello. La gente a veces sonríe con lástima cuando se entera de lo que hago. Algunos piensan que el trabajo de un fotógrafo publicitario es fotografiar coches, modelos y artículos de lujo. Creo que nuestra sociedad se vendrá abajo si no somos capaces de exprimir el potencial de la gente mayor y experimentada. Tanto en la economía como en la vida privada de cada uno.

P.- ¿Pueden los proyectos artísticos como el suyo convertirse en una fuerza de cambio de esta concepción errónea del envejecimiento?

R.- Desde que empezó la pandemia, tengo la sensación de que las cosas están cambiado. Nos hemos dado cuenta de que nuestras expectativas de vivir una vida prolongada son un logro, fruto de la interacción de distintos factores: El progreso científico, una democracia que funciona, la paz y la prosperidad para la mayoría. Tenemos que entender que cada generación es importante para una sociedad que funciona.

P.- ‘Ageing gracefully’ es otro de sus proyectos. ¿Qué quiere transmitir con esta obra?

R. En realidad, se trata de una continuación de la serie ‘Happy at Hundred’, pero a nivel internacional. Un editor estadounidense me preguntó si estaría interesado en ampliar mi proyecto y hacer un casting mundial. Y, por supuesto, acepté. Lo que aprendí de este empeño fue que hay más similitudes que diferencias entre los más viejos del mundo. Y ésta es básicamente la sinopsis de este libro.

P.-Y ‘Silver Heroes’, ¿cómo surgió este proyecto?

‘Silver Heroes’ es un análisis detenido de lo que la gente haría si se jubilase y, por fin, pudiese hacer lo que siempre quisieron cuando los hijos se van de casa. Los deportistas fueron el grupo que llenó más rápido mi calendario. Sin embargo, sigo trabajando en series de artistas, actores, músicos y empresarios, pero aún tardaré en llenar un libro entero.

P.- España es un país que envejece. ¿Cuándo vendrá a retratar a los centenarios?

R.- En serio, definitivamente continuaré esta serie después de la pandemia. ¡Si me encuentran algunos modelos en España, estaré encantado de conocerlos y retratarlos!




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